Benjamin Lee Whorf e lo studio delle lingue Uto-Azteche

Benjamin Lee Whorf (24 aprile 1897 – 26 luglio 1941) era un linguista americano e un ingegnere per la prevenzione degli incendi. Whorf fu ampiamente conosciuto come sostenitore dell’idea che le differenze tra le strutture delle lingue diverse facciano sì che i loro diffusori possano percepire e concettualizzare il mondo. Questo principio è stato spesso chiamato “l’ipotesi di Sapir-Whorf”, anche se in realtà lo stesso Whorf lo chiamò in realtà “principio di relatività linguistica”.

Whorf ha svolto un lavoro molto importante sulle lingue Uto-Azteche. Whorf a Yale ha pubblicato diversi articoli sulla linguistica Uto-Azteca, come “Note sulla lingua Tübatulabal”. Nel 1935 pubblica “La comparativa linguistica di Uto-Azteca” e una revisione d’indagine di Kroeber sulla linguistica Uto-Azteca. Il lavoro di Whorf riuscì con successo a cementare ulteriormente le basi degli studi comparati Uto-Aztechi.

Il primo linguaggio nativo americano che Whorf studiò era il linguaggio Uto-Azteco “Nahuatl”, che studiava prima dalla grammatica e dai documenti coloniali, e che divenne poi oggetto della sua prima esperienza di lavoro sul campo nel 1930. Sulla base dei suoi studi di lingua Nahuatl, Whorf arrivò a sostenere che il Nahuatl fosse un linguaggio oligosintetico. In Messico lavorò con i madrelingua, studiando i dialetti di Milpa Alta e Tepoztlán. La descrizione che Whorf fa del dialetto è piuttosto condensata e in alcuni luoghi difficilmente capibile a causa della propensione di Whorf ad inventare la propria terminologia unica per i concetti grammaticali, ma il lavoro è generalmente considerato tecnicamente avanzato.

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